V březnu NASA oznámila, že Deep Space Station 43 (DSS-43), australský vysílač s jedinou anténou na Zemi, která může odesílat povely na Voyager 2, potřebuje zásadně vylepšit a pro dokončení těchto prací by měl být na 11 měsíců vypnut. Během této doby tedy není možné ze Země s mezihvězdnou vesmírnou lodí, jež je v tuto chvíli vzdálena více než 18,7 miliardy kilometrů od naší planety, nijak komunikovat. Vlastní vysílání Voyageru však vědci měli být schopni zachytit.

Mezihvězdný poutník odpovídá

Rekonstrukce parabolické antény DSS-43 by měla být dokončena v únoru 2021, již nyní však bylo nainstalováno dost "upgradů" na to, aby se začala předběžně testovat. Minulý týden tak operátoři odeslali k Voyageru 2 první signály od března, obsahující řadu nových pokynů. Nyní NASA oznámila, že se mezihvězdná loď ozvala zpětným signálem, jímž potvrdila, že pokyny obdržela a také je bez problémů provedla.

Ačkoli úspěšná navázání spojení mezi pozemskými rádiovými stanicemi a vesmírnými loděmi nejsou obvykle nijak výjimečná ani zajímavá, v tomto případě si taková událost pozornost zaslouží - Voyager 2 je totiž vůbec nejdelší vesmírnou výpravou NASA v historii, a stejně tak byla historicky nejdelší současná rádiová odmlka. Podle NASA nebyl Voyager 2 za celých 30 let ještě nikdy tak dlouho bez spojení.

Australskou starou anténu omladili od paty až po špičku

A rekordů je ještě víc: třeba ta stará anténa, kterou bylo potřeba vyměnit a která byla jako jediná na světě schopná vyslat svůj signál až na Voyager 2, byla používána déle než 47 let. V současnosti byl vysílač DSS-43 doplněn v rámci rekonstrukce o dvě nové antény, dále o vylepšené topné a chladící zařízení, o nové napájecí zdroje a další podpůrnou elektroniku. Všechna vylepšení směřují k tomu, aby mu zajistila další dlouhověkost.

"Jedinečné je na tomto úkolu to, že pracujeme na všech úrovních antény od jejího podstavce na zemi až po napájecí kanály ve středu talíře, jež dosahují nad jeho okraj. A díky otestování komunikace s Voyagerem víme, že jsme s prací na dobré cestě," uvedl podle serveru Science Alert Brad Arnold, projektový manažer NASA Deep Space Network.

Důvod, proč je DSS-43 jediným vysílačem na Zemi schopným v současnosti dosáhnout až k Voyageru 2, není jen čistě technologický. Trajektorie mezihvězdné sondy se totiž při jejím putování vesmírem stočila v roce 1989 v důsledku průletu kolem Neptunova měsíce Tritonu výrazně jižně vzhledem k pomyslné rovině planet sluneční soustavy, což znamená, že ji nemohou kontaktovat žádné vysílače umístěné na severní polokouli. Pro australskou anténu to ale takový problém není - pokud ji tedy zrovna neodpojují na několik měsíců kvůli dodávaným vylepšením.

Přesto vědci ani v komunikační pauze nepřestali na "svou" mezihvězdnou vesmírnou loď myslet a pečlivě sledovali její životní funkce. "Pořád jsme s ní bavili. Neuplynul den, abychom s ní nebyli v kontaktu," řekla trochu poeticky CNN Suzanne Doddová, vedoucí projektu mezihvězdné výpravy Voyager. "Její stav můžeme sledovat. Kdyby nebyla zdravá, věděli bychom to."